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El huracán Ida obliga a los investigadores de Luisiana a repensar su futuro

El huracán Ida obliga a los investigadores de Luisiana a repensar su futuro

El huracán Ida destruyó casi 30.000 postes. Algunos residentes de Louisiana pueden quedarse sin electricidad hasta por un mes. Crédito: Nick Wagner / Xinhua / eyevine

Cuando el huracán Ida azotó Nueva Orleans hace más de una semana, los investigadores se sintieron aliviados de que la tormenta de categoría 4 no inundó completamente la ciudad. Su sistema de represas de agua de inundación, fortificado después de la devastación del huracán Katrina hace 16 años, parecía estar aguantando. Lo que los tomó por sorpresa fue que Ida destruyó la red eléctrica de Louisiana, el 30% de la cual aún no se ha restaurado, lo que dejó a los residentes para cocinar en el calor, universidades cerradas e investigadores luchando para preservar muestras y mantener los proyectos en funcionamiento.

Ida es el sexto ciclón tropical que azota la costa de Luisiana desde principios de 2020, y a los científicos les preocupa que la frecuencia de las tormentas, combinada con la incapacidad de las autoridades estatales y locales para adaptar la infraestructura al cambio climático, pondrá en peligro a millones de personas que viven a lo largo de la costa. costa de Luisiana. Los científicos también temen que la implacabilidad de las tormentas pueda disuadir a los investigadores de ingresar a las universidades locales y realizar investigaciones cruciales sobre los impactos ecológicos del cambio climático a lo largo de la costa.

“Debes preguntarte: ¿cuánto más puede contener esta área y seguir creciendo?” dice Allyse Ferrara, bióloga de peces de la Universidad Estatal de Nicholls en Thibodaux, Louisiana, quien inició un proyecto de restauración costera basado en la comunidad después de ver el daño de Katrina. Thibodaux, que está al suroeste de Nueva Orleans, estaba directamente en el camino de Ida y es poco probable que recupere el poder durante semanas. “Estoy realmente asustada de ver cómo son algunos de los sitios en los que trabajamos”, dice.

Frenesí del congelador

Sunshine Van Bael, ecologista microbiana de la Universidad de Tulane en Nueva Orleans, describe las secuelas de Ida como una versión “de adentro hacia afuera” de la pandemia de COVID-19: el año pasado, “fuimos puestos en cuarentena y atrapados en nuestras casas, y no pudimos”. no vayas al laboratorio “, dice.” Y ahora, con el huracán Ida y sus efectos secundarios, es todo lo contrario: es como si estuviéramos varados lejos de nuestra casa. Todos han sido evacuados a diferentes lugares y todavía no podemos llegar a los nuestros. laboratorios “.

Con vientos de 240 km por hora, Ida ha dañado o destruido más de 30.000 postes de líneas eléctricas y casi 6.000 transformadores en toda la región, más que los grandes huracanes Katrina, Zeta, Ike y el Delta de Luisiana combinados, según Entergy Corporation, New Orleans. empresa con sede en Louisiana que proporciona la mayor parte de la energía de Luisiana. La compañía está progresando con sus reparaciones, pero dice que podría tomar hasta fin de mes restaurar completamente la energía en todas las comunidades de Louisiana.

Hannah Frank de la Universidad de Tulane en Nueva Orleans empaqueta tejido vegetal congelado para su evacuación a la Universidad Estatal de Luisiana en Baton Rouge. Crédito: Kathleen Gray Ferris

Cuando Van Bael evaluó los daños el día después del fallecimiento de Ida, se sintió aliviada de haber salvado su hogar y, en su mayor parte, su vecindario. Su laboratorio, por el contrario, estaba en peligro. Un generador de respaldo en Tulane había fallado, amenazando con destruir las semillas almacenadas en el congelador y el material genético, algunas de ellas como resultado de años de trabajo. A pesar de la cobertura telefónica irregular después de la tormenta, ella y sus colegas del departamento de ecología y biología evolutiva llamaron frenéticamente y enviaron correos electrónicos a los colaboradores para ver si tenían espacio libre en el congelador. Sus apelaciones fueron atendidas y Van Bael continuaría conduciendo muestras empacadas en frío hasta 1,000 millas al norte de la Universidad Estatal de Iowa en Ames.

Keith Clay, un ecologista microbiano en Tulane, también fue tomado por sorpresa cuando Ida destruyó la red eléctrica de Nueva Orleans. Decidió quedarse en la ciudad durante la tormenta porque vive en un terreno elevado que no se inundó durante Katrina. Pero luego, cuando “cayó la realidad” de que no habría electricidad durante días o semanas, dijo, decidió evacuar.

Además de las preocupaciones sobre las interrupciones de la investigación, Clay y otros temen que con cada tormenta que azota Louisiana, las universidades derramarán a los estudiantes y al personal, impactos que podrían continuar a largo plazo. Ante los prolongados cortes de energía, Tulane anunció el 30 de agosto que cerraría su campus a mediados de octubre y evacuaría a los estudiantes en autobús a Houston, Texas. “No me sorprendería que algunos estudiantes no regresaran, y los maestros que se acercan a la jubilación podrían estar decidiendo que esta es la última gota que derramó el vaso”, dice Clay.

Cuando se publicó esta historia, se restableció la energía en todos los edificios de Tulane. Y la universidad espera reanudar las clases presenciales y las actividades de investigación antes de lo programado, dijo el portavoz Keith Brannon. Pero a Clay todavía le preocupa que el cierre de Tulane represente un “doble golpe” para el sistema académico del estado: las universidades ya estaban luchando debido a las restricciones de COVID-19 y la disminución de la matrícula de estudiantes. “El pronóstico a largo plazo es desalentador”, dice Clay. “Puede que haya algunos estudiantes que simplemente digan: ‘No puedo manejar esto más’.

Choques del sistema

Los investigadores también están pensando en cuánto más pueden tomar. Dicen que el cambio climático se convertirá en un factor en sus decisiones sobre qué proyectos emprender a medida que los huracanes se hagan más fuertes y se intensifiquen más rápidamente. “En lugar de hacer concesiones para trabajar en la costa, que puede verse continuamente dañada, podría considerar concentrar más energía en los pantanos más cercanos a la ciudad”, dice Van Bael, quien estudia cómo interactúan las plantas costeras y los microbios. La cruel ironía de la situación, dice, es que “necesitamos urgentemente” trabajo de campo en la costa para comprender los verdaderos impactos ecológicos del cambio climático. Para mantener en marcha estos proyectos de alto riesgo, agrega, es posible que se necesiten fondos adicionales para alentar a los investigadores.

Lee Hamm, decano de la Escuela de Medicina de Tulane, está especialmente preocupado por los efectos a largo plazo de las tormentas más fuertes en el progreso de los investigadores jóvenes, cuyas carreras ya han sido truncadas por el COVID-19, y el reclutamiento de nuevos miembros del cuerpo. .profesor. Esa es una razón para esperar una recuperación “muy rápida” de Ida, dice.

El prolongado corte de energía de Luisiana subraya la urgente necesidad de centrarse en la adaptación climática en el área, dicen los expertos. En lugar de simplemente prepararse para los desastres repetidamente, dice Jesse Keenan, investigador de planificación urbana en Tulane, las autoridades deben abordar los problemas subyacentes que causan la vulnerabilidad climática. “Enmarcamos el cambio climático en términos muy localizados que son muy episódicos y se entienden en términos de shocks”, dice. En cambio, agrega, las autoridades locales deberían pensar no solo en los choques a corto plazo en la infraestructura, sino también en las tensiones a largo plazo sobre el sistema.

Es imperativo que las compañías eléctricas fortalezcan su infraestructura existente e incluso encuentren formas de reubicar partes de ella en ubicaciones menos riesgosas para evitar otro colapso de la red eléctrica, dice Keenan. “¿Continuaremos haciendo inversiones en infraestructura que simplemente perpetúan un ciclo de recuperación que realmente ya no podemos permitirnos?”

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