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Extraños inviernos estadounidenses vinculados al calentamiento del Ártico

Extraños inviernos estadounidenses vinculados al calentamiento del Ártico

Las tormentas de invierno excepcionalmente fuertes trajeron nieve a Austin, Texas, en febrero. Crédito: Montinique Monroe / Getty

Los períodos recientes de inviernos inusualmente fríos en los Estados Unidos y en otras partes del hemisferio norte pueden ser una consecuencia paradójica del calentamiento del clima ártico, según un estudio basado en décadas de observaciones atmosféricas. Sin embargo, no está claro si esto representa una tendencia a largo plazo que persistirá a medida que el mundo se calienta.

La tasa de calentamiento del Ártico es el doble que la de la Tierra en su conjunto, y algunos investigadores del clima han sospechado durante mucho tiempo que este rápido calentamiento del Ártico podría causar anomalías en los vientos alrededor del Polo Norte, con consecuencias para el clima a miles de kilómetros de distancia. sur.

“La sabiduría convencional es que si bien el calentamiento global significa más olas de calor, sin duda conducirá a menos períodos de frío y nieve”, dice Judah Cohen, científico climático del Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge y autor principal del estudio. “Pero eso no es del todo cierto. Existen mecanismos mediante los cuales el cambio climático también puede contribuir a un invierno más severo. “

Una característica dominante de la atmósfera invernal sobre el Ártico es el vórtice polar, una banda de vientos de gran altitud que fluyen rápidamente. El vórtice normalmente aísla la atmósfera sobre el Ártico del aire más cálido cerca del ecuador. Pero cuando el vórtice polar se estira y se ondula, como sucede a veces, el aire frío puede filtrarse a latitudes que de otra manera rara vez experimentarían ondas frías. Un clima tan extremo podría resultar fatal en regiones que no están preparadas para condiciones de congelación: en febrero, al menos 111 personas murieron en Texas cuando el aire frío del Ártico golpeó el estado y partes del norte de México.

En su estudio, publicado esta semana en Ciencias1, Cohen y sus colegas compararon 40 años de observaciones satelitales de las condiciones atmosféricas sobre el Ártico con experimentos basados ​​en modelos climáticos por computadora. Los modelos investigaron cómo una disminución del hielo marino y la capa de nieve del Ártico afectaría los flujos de aire en la región. Debido a que el hielo y la nieve reflejan una gran fracción de la luz solar que llega al espacio, mientras que el océano y la superficie terrestre más oscuros absorben más radiación, se sabe que esta disminución causa el calentamiento del Ártico.

Los investigadores encontraron que los episodios de elongación de los vórtices polares han aumentado notablemente en las últimas décadas y que sus modelos reproducen bien este comportamiento cuando incluyen los efectos del calentamiento del Ártico.

“Este es un análisis nuevo y revelador”, dijo Dim Coumou, científico climático de la Universidad Libre de Ámsterdam en los Países Bajos, que no participó en el estudio. “Su fortaleza es que observaron con mucho cuidado un patrón de vórtice polar específico que es importante para los períodos de frío en lugares específicos y respaldaron sus análisis de observación con experimentos de modelado climático”.

Pero la idea de que el calentamiento del Ártico puede ser responsable de los períodos de frío en las regiones de latitudes medias sigue siendo un acalorado debate entre los científicos del clima. A primera vista, podría parecer obvio que los inviernos generalmente tienden a ser más suaves en un mundo más cálido. Pero los modelos climáticos que se utilizan comúnmente para estudiar los vínculos complejos entre los diferentes componentes del sistema climático divergen en la cuestión de qué tan fuertemente el calentamiento del Ártico puede influir en los inviernos de latitudes medias, y los modelos de la próxima generación no replican con precisión esas tendencias observadas en el comportamiento del vórtice polar. Queda por ver si a los modelos les falta algo o si las observaciones del alargamiento del vórtice polar simplemente reflejan la variabilidad natural del clima, dice Daniela Matei, modeladora climática del Instituto Max Planck de Meteorología en Hamburgo, Alemania, quien no participó en el estudio.

El nuevo análisis no resuelve estos problemas, dice Matei. Si bien los cambios en el hielo marino y la capa de nieve parecen desempeñar un papel en las anomalías del viento sobre el Ártico, otros factores, como la variabilidad decenal de las temperaturas de la superficie del mar, también pueden provocar anomalías invernales en la atmósfera ártica que pueden provocar un clima frío inesperado. en otro lugar, dice ella. Para complicar aún más las cosas, todavía existen importantes incertidumbres sobre cómo el clima de la Tierra en su conjunto responde a los cambios en la nieve y el hielo marino.

Por ahora, no está claro si los ejemplos recientes de frío extremo en invierno son un precedente para el clima futuro. “El cambio climático no es lineal”, dice Matei. “Lo que sucede en una década puede no aplicarse en la próxima”.

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