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Primeros mosquitos modificados genéticamente lanzados en los Estados Unidos

Primeros mosquitos modificados genéticamente lanzados en los Estados Unidos

La compañía de biotecnología Oxitec está trabajando en estrecha colaboración con el Distrito de Control de Mosquitos de los Cayos de Florida para monitorear las pruebas de campo de sus mosquitos modificados genéticamente. Crédito: Oxitec 2021

Después de una década de luchar por la aprobación regulatoria y la aceptación pública, una empresa de biotecnología lanzó mosquitos modificados genéticamente al aire libre en los Estados Unidos por primera vez. El experimento, lanzado esta semana en los Cayos de Florida, a pesar de las objeciones de algunos críticos locales, prueba un método para suprimir las poblaciones de vida silvestre. Aedes aegypti mosquitos, que pueden transmitir enfermedades como el Zika, el dengue, el chikungunya y la fiebre amarilla.

Oxitec, una empresa con sede en Abingdon, Reino Unido, que desarrolló los mosquitos, ya ha probado los insectos en el campo en Brasil, Panamá, Islas Caimán y Malasia.

Pero hasta ahora, debido a una serie de tortuosas decisiones regulatorias y a la resistencia de los residentes de Florida (ver ‘Un largo camino’), no se han probado mosquitos genéticamente modificados en los Estados Unidos, aunque el país ha permitido anteriormente la prueba con un diamante genéticamente modificado. polillaPlutella xylostella) en Nueva York y un gusano rosado proyectado (Pectinophora gossypiella) en Arizona, ambos desarrollados por Oxitec. «Cuando surge algo nuevo y revolucionario, la reacción inmediata de muchas personas es decir, ‘Espera'», dice Anthony James, un biólogo molecular especializado en mosquitos producidos por bioingeniería en la Universidad de California, Irvine. «Entonces, el hecho de que [Oxitec] Lograr que el juicio sobre el terreno en los Estados Unidos es un gran negocio. «

Experimento lanzado

Aedes aegypti representa aproximadamente el 4% de la población de mosquitos en Cayos, una cadena de islas tropicales en el extremo sur de Florida. Pero es responsable de prácticamente todas las enfermedades transmitidas por mosquitos y humanos en la región, según el Distrito de Control de Mosquitos de los Cayos de Florida (FKMCD), que está trabajando en estrecha colaboración con Oxitec en el proyecto. Los investigadores y técnicos que trabajan en el proyecto liberarán a los hombres de la bioingeniería Aedes aegypti mosquitos, que no pican, para aparearse con la población femenina salvaje, responsable de picar presas y transmitir enfermedades. Los machos genéticamente modificados portan un gen que pasa a su descendencia y mata a la descendencia femenina en las primeras etapas larvarias. La descendencia masculina no morirá, sino que se convertirá en portadora del gen y lo transmitirá a las generaciones futuras. A medida que mueren más mujeres, Aedes aegypti la población debe disminuir.

En 2010, la FKMCD se acercó a Oxitec para probar su enfoque en los Cayos, porque Florida estaba, y todavía está, experimentando un aumento en las enfermedades transmitidas por mosquitos. En 2009, el estado comenzó a observar casos de dengue transmitidos localmente y, unos años más tarde, de Zika transmitidos localmente.

A finales de abril de este año, los investigadores del proyecto colocaron cajas que contenían huevos de mosquito Oxitec en seis ubicaciones en tres áreas de las Chaves. Se espera que los primeros machos aparezcan en las dos primeras semanas de mayo. Aproximadamente 12.000 machos saldrán de las cajas cada semana durante las próximas 12 semanas. En una segunda fase a finales de este año, destinada a recopilar aún más datos, aparecerán alrededor de 20 millones de mosquitos en un período de aproximadamente 16 semanas, según Oxitec.

Los mosquitos genéticamente modificados son una alternativa a los insecticidas, ampliamente utilizados en los Estados Unidos para controlar las poblaciones de insectos. Esto resultó en la evolución de mosquitos resistentes a los insecticidas.

Oxitec colocó cajas con sus huevos de mosquitos en lugares no revelados en los Cayos de Florida para protegerse contra el vandalismo. Crédito: Oxitec 2021

«Desafortunadamente, estamos viendo cómo nuestra caja de herramientas se reduce debido a la resistencia», dijo Andrea Leal, directora ejecutiva de FKMCD, en una conferencia de prensa la semana pasada. «Esta es una de las razones por las que realmente estamos buscando estas nuevas herramientas innovadoras y nuevas formas de controlar este mosquito».

Para monitorear el progreso del ensayo, los investigadores usarán dispositivos de captura para atrapar mosquitos para su estudio. Medirán la distancia que los mosquitos machos viajan desde las cajas, cuánto tiempo viven, con qué eficacia reprimen la población de mosquitos hembras salvajes y si todas las hembras con el gen están muriendo. Los mosquitos Oxitec portan un gen marcador fluorescente que los hace brillar cuando se exponen a un color de luz específico, lo que facilita la identificación.

La empresa de biotecnología tiene previsto presentar los resultados a la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos (EPA), que ha dado luz verde a la prueba. Los datos ayudarán a la EPA a determinar si Oxitec puede liberar mosquitos más ampliamente en los Estados Unidos. La empresa aún los está probando en Brasil y otros países.

Resistencia residencial

La oposición a la prueba de campo de Florida fue feroz por parte de algunos residentes de los Cayos. Preocupados por las picaduras de mosquitos o que los insectos perturben el ecosistema de Florida, y en general insatisfechos con ser elegidos como sitio de prueba, algunos amenazaron con interrumpir los experimentos rociando insecticidas cerca de los puntos de liberación. «Como puedes imaginar, las emociones son altas y hay personas que se sienten muy a favor o en contra de ellas», dice la bióloga molecular Natalie Kofler, quien enseña en la Escuela de Medicina de Harvard en Cambridge, Massachusetts, y es la fundadora de Editing Nature, una organización que aboga por el desarrollo responsable y la supervisión de tecnologías de edición de genes. «Y puedo ver cómo, si no está de acuerdo con eso, podría ser realmente preocupante la liberación de mosquitos en su vecindario».

Muchas de las preocupaciones surgen de la incertidumbre de una nueva tecnología, dice Kofler, quien ha estado siguiendo este proyecto durante años. Oxitec se ha comprometido con la comunidad de los Cayos de Florida para brindar respuestas a sus preguntas. Explicaron, por ejemplo, la muy baja probabilidad de que se reproduzcan mosquitos hembras con el gen letal. Pero muchas personas no confían en lo que escuchan, porque proviene de una empresa, dice Kofler.

Kofler espera que se recopilen datos suficientes para evaluar el impacto de los mosquitos, incluso en otras especies de los Cayos y los ecosistemas locales, y que se hará «de una manera transparente y de una manera que pueda hacer sentir a algunos miembros de la comunidad mejor sobre toda la comunidad. situación «.

Los empleados de Oxitec tomaron precauciones contra el vandalismo, colocaron sus mosquiteras en propiedades privadas cercadas y no revelaron sus ubicaciones precisas al público.

A lo largo de la carretera

Oxitec ha enfrentado evaluaciones regulatorias de tres agencias federales de EE. UU. Diferentes y la oposición de los residentes de Florida en la última década, mientras buscaba la aprobación para liberar sus mosquitos experimentales en los Estados Unidos por primera vez.

Marzo de 2010: Oxitec envía una solicitud al Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) para realizar una prueba de campo con sus mosquitos modificados genéticamente.

Octubre de 2011: El USDA afirma no tener jurisdicción reguladora sobre los mosquitos Oxitec.

Noviembre de 2011: La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) reclama jurisdicción sobre la regulación de mosquitos, por lo que Oxitec envía una solicitud a la agencia para un ensayo en Key Haven, Florida.

Agosto de 2016: La FDA aprueba la prueba. La fecha de inicio depende de la aprobación del consejo del Distrito de Control de Mosquitos de los Cayos de Florida (FKMCD) para los sitios de liberación de mosquitos.

Noviembre de 2016: Los residentes de Key Haven votan en contra del juicio en un referéndum, pero en otras partes de Monroe Country, Florida, un número suficiente de residentes vota a favor para mantener el proyecto a flote.

Octubre de 2017: La FDA transfiere la jurisdicción de los mosquitos Oxitec a la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA).

Marzo de 2019: Oxitec se convierte en un mosquito de segunda generación debido a los avances tecnológicos y a las solicitudes de la EPA de una licencia experimental para realizar pruebas de campo en el condado de Monroe.

Abril de 2020: La EPA da luz verde al proyecto.

Agosto 2020: El consejo de la FKMCD vota para continuar con el juicio.

Abril de 2021: La prueba comienza cuando se colocan cajas de mosquitos modificados genéticamente en Cudjoe Key, Ramrod Key y Vaca Key, en el condado de Monroe.

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